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看英国人是如何反对滥收费的

2007年05月24日

    两年前,由于质疑信用卡账单上的高额超限费,一名英国人与银行对簿公堂,最终胜诉.
    在网络的推波助澜下,这一成功维权的个案,在英国掀起一场索赔“风暴”.截至目前,英国多家银行已接到索赔诉求近百万起.
    迫于巨大压力,英国各大银行和房屋抵押贷款协会向数万名账户持有人返还滥收费用.

    勇敢说“不”

    两年前的一天,普利茅斯大学法律专业学生斯蒂芬·霍恩如常接到信用卡账单。账单显示,银行向他收取两笔32英镑(约合63.9美元)的超限费。

    霍恩的确超额透支,但仅仅超了5便士(0.10美元)。他认为,这两笔收费极其不合理,恐怕也与银行管理这5便士超额透支的成本不相称。

    霍恩致电发卡银行。电话另一端的女声礼貌地说,英国阿比国民银行向每位透支超出透支额度的客户收取超限费。英国各大银行都是如此。她会向经理反映,但最好别抱什么希望。

    几分钟后,她的声音再次在电话中出现。她说,阿比国民银行可以取消其中一笔32英镑的超限费以示“善意姿态”,但他必须支付另外一笔。

    “我差一点就妥协了,”霍恩今年2月接受《星期日泰晤士报》采访时说:“但那时我刚开始学习法律,包括消费者合同法。我肯定,他们的行为违法。”

    霍恩开始计算银行向他收取超限费的利率。结果显示,为超出的5便士,即使只收一笔32英镑的超限费,利率已达64000%。“听着,我要追回所有的钱,”他斩钉截铁地说:“你们的行为有违法律。除非你们返还全部两笔费用,否则法庭上见。”

    对霍恩的起诉威胁,阿比国民银行嗤之以鼻。几个星期后,霍恩对阿比国民银行提出起诉。普利茅斯郡法院裁定,阿比国民银行应将两笔超限费返还霍恩。

    这一裁决让英国各银行高管大跌眼镜。阿比国民银行最初难以相信法院竟会审理此案,法院裁决后也置之不理。但后来阿比国民银行还是决定尽快了结此事,避免声张。“他们拒绝认错,但决定付我一笔5000英镑(9980.5美元)的赔偿金,”霍恩说。

    但在支付赔偿金前,阿比国民银行要求霍恩签署保密协议。霍恩直截了当拒绝。他宁愿对簿公堂,也不愿被“封口”。他说:“我说‘不’,我不同意保持缄默。诉诸法律就是为表明,他们的行为错误。我要把此事公之于众。”

    索赔“风暴”

    霍恩说到做到。拿到赔偿金之后,他在因特网上讲述自己的维权经历。他的故事像计算机病毒一样在网络上迅速传播。全英国的信用卡消费者争相下载,以研究此案细节,供自己索赔时参考。霍恩说:“其他银行一定‘非常愤怒’。本来只是计较32英镑,可现在,它们似乎要付出几十亿英镑的代价。”

    霍恩还创建专业索赔网站——“罚金”网。他介绍,该网站在2006年4月至10月间,共帮助消费者追回总额50万英镑(99.8万美元)的银行滥收费用。

    其他索赔网站,如“省钱专家”网和“哪个”网等也相继成立。同样,这些网站为消费者提供详细专业的索赔指导,有的还提供索赔信下载服务。

    2月16日出版的英国《金融时报》援引“省钱专家”网创建者马丁·刘易斯的话说,在过去3个月中,网民共下载索赔信80万份;目前索赔信日均下载量为2万份。他说:“主流消费者的索赔意识已被唤醒。已有成千上万的人追回自己的钱。”

    据刘易斯掌握的信息,消费者已从银行追回4000万英镑(7984万美元)至5000万英镑(9980.5美元)的滥收费用,最大一笔成功索赔金额是1.79万英镑(3.57万美元)。索赔金额通常在1000英镑(1996.1美元)左右,但也有几十英镑的小额索赔。

    截至目前,所有索赔诉求的法律依据都与霍恩2004年援引的法律相同——英国1999年颁布的《消费合同中的不公平条款法》。该法律规定,不得向消费者收取与成本不相称的惩罚性费用。

    威尔特郡的希拉里·贝克持有4家银行的信用卡。她已追回9500英镑(1.9万美元)的超限费。“我必须追回这些钱,”贝克说:“我的生意在2003年血本无归。银行超限费又压得我直不起腰。如果是其他人如此非法拿走我的钱,他们得挨顿狠揍。”

    银行“心虚”

    英国各大银行和房屋抵押贷款协会每年从客户账户中拿走几十亿英镑。这些“渔利”主要来自超限费和跳票罚款。

    例如,超限费为每笔30英镑(59.9美元)至40英镑(79.8美元)不等,即使超额透支部分不足1英镑(2.0美元)也要支付。此外,账户持有人在使用支票时,若因账户余额不足支票金额遭银行拒付,要向银行支付跳票罚款,罚金与超限费接近;如果使用账户余额不足的借记卡,也要遭遇类似罚款。

    “提起索陪诉求的人数在激增,”刘易斯说:“以前的索赔人数与目前的相比,根本不值一提。”如今,英国银行每天收到数千封索赔信。

    然而,似乎没有一家银行准备在索赔“风暴”中走上被告席。相反,他们希望私底下还款了结。

    刘易斯认为,有几大因素促使银行愿意通过还款私了。

    一是因为大部分律师认同,这些收费与银行管理成本并不相称,有违法律。根据英国《银行业守则》,银行不得通过向客户收取超限费和跳票罚款牟取暴利。

    银行不愿上法院的另外一个原因是,害怕法院作出裁决,让银行把所有问题一揽子解决,即向全部客户返还滥收费用。

    此外,一旦诉诸法律,银行将不得不公开基础成本构成,即管理各种各样未经授权的支付款项,究竟能有多少花费。

    有研究表明,银行管理一笔未经授权的支付款项的成本约为4.5英镑(9.0美元)。

    “有意思的是,很多消费者并未以上法院相威胁,就顺利得到还款”,刘易斯说,1000英镑(1996.1美元)以下的索赔则根本不会遭到银行异议。

    尽管银行不吝还款,但始终拒绝承认这些费用属于不合理收费,且仍然把向客户支付赔偿金称作“善意姿态”。

    银行滥收费问题在2006年就成为英国国内的关注焦点。英国公平贸易局曾于去年3月宣布,银行收取的信用卡超限费和滞纳金都过高,并规定每笔收费不得超过12英镑(24.0美元)。

    2007年4月26日,公平贸易局分别对个人活期账户收费、超限费的合理性及其返还展开正式调查。公平贸易局称,这是英国银行业有史以来针对个人银行业务展开的一次最广泛调查。该项调查将持续至今年年底。

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